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有关流星的基础知识

——彗星-流星群-流星体-流星-流星雨-辐射点-偶发流星-火流星-陨石

作者:宋健(空间天文网)

  很多初学者常常把彗星和流星搞混,其实两者的区别是非常大的。简单来说,体积上,彗星大(千米级),流星体小(毫米级);从地球上看,彗星运动缓慢,流星转眼即逝;我们看到的彗星一般都在数亿公里以外,而流星发光一般在一百公里左右的高层大气中。但两者还是有着千丝万缕的联系。

  彗星在其轨道上抛洒留下的物质(回归物)在很长时间内会沿着原轨道绕太阳运转(如图为形成狮子座流星雨的55P彗星的回归物),如果其与地球轨道距离比较近,在接近地球时由于地球引力的作用会使回归物更接近地球,地球便有机会从中穿过,而且每年大致是在同一个日期。这样的成团的彗星回归物叫做流星群,单个颗粒就叫做流星体。当地球在某个日期穿过这个流星群时,在地面上就会看到壮观的流星雨,一颗颗流星划过天空,仿佛下雨一般。由于透视关系,人们感觉流星都是从同一个点“喷发”出来的,这个点就叫做该流星雨的辐射点。人们就以辐射点所在的星座来命名这个流星雨,如狮子座流星雨,双子座流星雨等。而形成这个流星雨的流星群也以这个星座命名。

形成狮子座流星雨的55P彗星的回归物

  当然,彗星的回归物在轨道上的分布并不均匀,在有的年份地球只是从回归物的稀疏区穿过,而有的年份(通常是周期性的)则恰好从密集区中穿过,这就是为什么同一个流星雨有的年份流星很多,有的年份却“表现不佳”。

  除了已知的流星群引发的流星雨以外,我们经常能看到一些流星,它们并没有固定的辐射点,很没有规律,这些都叫做偶发流星。在观测某某座流星雨时,应当把偶发流星与群内流星区分开来,最简单的方法就是看这颗流星的反向延长线是否经过该流星雨的辐射点,如果不经过,而且也不经过这一天活动的其它流星雨(可通过查询流星群表得知)的辐射点,那么就可以断定这颗流星是偶发流星了。

  当流星体体积达到一定程度(通常也只是是厘米级别),在坠入大气层时就能够发出强烈的光,甚至爆裂,有时候从地面上就可以听到它与大气剧烈摩擦和爆裂发出的声音。这种现象叫做火流星(如下图)。

火流星

  当更大的流星体进入大气层,直到坠落到地面也没有燃烧殆尽,就成为陨石。(空间天文网)

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