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  说太阳系如果不谈谈彗星,就等于没把太阳系说完整。


彗星

  说太阳系如果不谈谈彗星,就等于没把太阳系说完整。
  彗星是由一些未挥发的冰块组成的小而脆弱的天体。彗星的轨道是不对称的椭圆形,这使得它们可以非常接近太阳,也可离太阳十分遥远。彗星经常比冥王星更为遥远。彗星的结构多种多样且十分不稳定,但所有彗星都裹着一层称为彗发的挥发性物质,彗发随着彗星逐渐接近太阳而渐渐变大变亮。在彗发中央,常可见到小而明亮的彗核(直径小于10公里)。彗发和彗核一起组成了彗头。

  当彗星接近太阳时,在背向太阳的方向,自彗头会伸展出一条长逾几百万公里的明亮彗尾。当它们远离太阳时,由于温度很低,彗头中的挥发性物质便渐渐在彗核上凝固。由于组成彗星的物质一半以上是冰,所以它们也常被称作“脏雪团”或“脏雪球”。当彗星离太阳非常近时,彗核的表面由于升温而开始蒸发。汽化的微粒夹带了微小的沙粒,组成了彗发的气体和尘埃。

  当彗核凝固时,它仅能靠反射的阳光被看到。而当彗发产生后,尘埃反射了更多的阳光,彗发中的气体吸收紫外线并开始发出荧光。在离太阳很近的地方,荧光常常变得比反射光更为强烈。

  彗星吸收紫外线后产生了化学反应并释放出氢,氢脱离彗星的引力,产生了一个氢包层。由于大气的吸收,这个包层在地球上是无法看到的,但它能被探测器所发现。

  由于彗头中物质的大小和质量不一致,在太阳射线冲击力和太阳风的作用下,彗头中物质被吹离时的速度也不一致。因此,相对巨大的尘埃彗尾加速度较小而且是弯曲的。离子彗尾由于质量小而加速度较大,看上去它几乎是彗星相对于太阳的一直线。左上的West彗星便显示了两条不同的彗尾。细小蓝色的离子彗尾是由气体组成的,粗大白色的彗尾是由微小尘埃组成的。

  彗星每次访问太阳都要丢失一部分挥发性物质。最终它将成为太阳系中的又一颗岩石天体。因此对宇宙而言,彗星可以说是非常短命的。许多科学家认为有些小行星就是已熄灭的彗核,这些彗星已丢失了它们所有的挥发性物质。
   1950年,荷兰天文学家奥尔特在研究了长周期彗星的轨道之后,提出了一个关于彗星起死回生源的假说,它被称为奥尔特云或彗星云,也叫原云假说。他认为在离太阳遥远的地方,存在着一个近似均匀球层的包层,里面分布着大量的原始彗星而成为彗星储备“仓库”。那里至少储备着1000亿颗以上的彗星。这些彗星在附近某些恒星的影响下,改变轨道,离开“仓库”,走进太阳系内层,才被人类发现。
   美国著名天文学家柯伊伯后来提出,就在离地球不远的星际空间,还有一个第二彗星“仓库”。他的这个看法被称为“柯伊伯彗星带”。
  这个彗星带是个环状带,它可能就在海王星轨道外面不远的地方,估计有三四千颗彗星。1977年,科学家科瓦尔在美国帕洛马山天文台发现了一颗轨道很特殊的天体,认为是小行星,取名“奇伦”,编号为2060号。后来发现“奇伦”应该是颗彗星。有人认为,“奇伦”就是从“柯伊伯彗星带”来的。

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