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池谷-张:341年的等待

  三百多年以前,牛顿或许看到过这颗彗星。它是1997年以来最亮的一颗。

我国业余爱好者发现的首颗彗星,命名中张为发现者张大庆 

  2002年2月1日,河南开封的一位业余天文爱好者张大庆感到这天的心情不错,就决定去黄河大堤上进行观测活动。晚上7点45分,有一个模糊的光点进入了他的望远镜的视野。起初他只知道这可能是一颗新的彗星,后来的观测证实,这不仅仅是一颗新彗星,而且它曾经在341年之前访问过内太阳系。

  张大庆通过国家天文台的朱进博士把这一发现报告给了国际天文联合会。两天之后,大家都知道了一个消息:张大庆中了一个特大奖。

  不过张大庆的运气还是稍微差了一点,在他发现这颗新彗星之前的一个小时,日本的天文爱好者池谷薰也发现了它。按照天文学界的惯例,由于两个发现者相隔时间很短,可以视作共同发现。2月3日,在国际天文联合会的7812号快讯上,正式宣布池谷薰和张大庆发现了这颗新彗星——池谷—张彗星(C/2002 C1)。

业余爱好就是看星星

  很多人都把晚上看星星想象的很浪漫,但是作为一种业余爱好,尤其是搜寻彗星,需要的是毅力和耐心。业余天文爱好者没有哈勃太空望远镜、更没法登陆火星。他们主要活跃在搜寻小行星和彗星的领域。在“正规”天文学家无暇顾及照片上的某些小光点的时候,业余天文爱好者却能够大显身手——他们有的是时间和精力。这种工作也不需要十分昂贵的望远镜和超级电脑。只要细心、有毅力,再加上一点运气,你就有可能成功。有人可能不理解业余天文爱好者为何如此执著,其实原因很简单:这就是爱好。

  张大庆就是其中的一位。从小学开始他就喜欢天文。从1991年开始,他把大部分业余时间和精力都投入在了搜寻彗星上。10多年过去了,他已经累计观测彗星数百小时,其间的艰辛或许只有他本人才能真正体会到。

  另外的一个——也是这颗彗星最早的发现者——池谷薰的名气要比张大庆大的多。因为他曾经于1965年发现了著名的池谷—关彗星(C/1967 Y1)。池谷薰1943年生于日本静冈县,1962年开始搜寻彗星,次年就发现了一颗新彗星C/1963 A1,此后的五年时间中,他每年都发现一颗彗星,堪称业余天文爱好者的奇迹。20世纪80年代,他还发现了两颗超新星。他使用自己制作的反射式望远镜搜寻彗星。

池谷—张的发现者之一:池谷薰

上次回归在17世纪

  当池谷薰和张大庆发现这颗彗星的时候,它在望远镜的视野中不过是个亮度为8.5等(这意味着肉眼不可见)的模糊光晕。到了3月份,它已经变得用肉眼也能看见,并且“长”出了彗尾。

  开始,一位日本天文学家计算出这颗彗星与1532年回归的一颗彗星C/1532 R1的轨道相似。在持续观测池谷—张彗星二十多天以后,国际天文联合会小天体中心的Brian Marsden最终认定它应该在1661年回归过。经过核对上一个回归周期的天文记录,结果发现它很可能是1661年波兰天文学家赫维留(Johannes Hevelius)发现并记录的一颗彗星C/1661 C1。赫维留最大的贡献是绘制了一部著名的古典星图——赫维留星图。

池谷—张的运行

  在池谷—张彗星上次以回归的时候,牛顿才刚刚进入三一学院学习。有趣的是,当年哈雷也犯了同样的错误,他把C/1532 R1和C/1661 C1认作了同一颗彗星,并预言它将在1788或1789年再次回归——当然,后来的观测证实这个预言是错误的。

  中国古代的天文记录中同样也有这颗彗星的记载。在清朝顺治年间,有这样的文字: “星:顺治十八年正月初四(1661年2月2日)夜,彗星见东南,指西北。”(江苏《吴江县志》第15卷)。

下次见面需要等待367年

  4月上旬,池谷—张彗星靠近了仙女座星系,很多天文爱好者拍下了这奇异的一幕——当然,你不用担心它们彼此相撞,因为仙女座星系距离太阳系三百多万光年。4月18日,彗星过近日点,北半球的人们在天黑后的可以很容易得看到它(当然,使用望远镜的效果更好)。当你看到本期杂志的时候,池谷—张彗星已经渐渐结束了它短暂而辉煌的回归演出,观测变得很困难。

与仙女座星系相会

  根据Marsden等人的计算结果,这颗彗星的下一个回归日期将是2369年左右,其周期为367年。而上一个回归周期则是341年。这是由于彗星运行周期中某些天体引力摄动而引起的。这颗彗星是自1997年海尔—波普彗星以来最亮的一颗彗星,同时,也是再次回归的彗星中周期最长的一颗。

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