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百武彗星与它的发现者

左图:百武彗星(点击观看另一张大图)      右图:百武裕司

  百武彗星(Comet Hyakutake,C/1996 B2)是一颗非周期性彗星,由日本鹿儿岛业余天文学家百武裕司于1996年1月30日在日本鹿儿岛县发现,是他发现的第二颗彗星。“百武彗星”通常是特指百武二号彗星,这颗星让他闻名于世。

发现者

  百武裕司(Yuji Hyakutake)原本在一家报馆从事照相制版的工作,并和家人住在东京西南方的一个小镇Hayato;但由於此地光害及空气污染太严重,所以他便在二年半前辞掉工作搬到天空较晴朗且较暗的Kagoshima。

  1965年、当他还只是15岁时,首逢当时日本着名的池谷·关彗星(Comet Ikeya-Seki),从此之後便迷上了彗星。1989年之後,他开始加入搜寻彗星的工作;但自二年半前搬了新家後才开始认真而严肃地执行这个搜寻工作。他使用有追踪装置基座的25×150 Fujinon双筒望远镜(口径150mm,放大倍率25倍),大约一个月中会花四个晚上,在离家15公里远的一处空地从清晨2:00到5:00仔细地搜寻 天空,热切地期望能发现彗星的踪影。

  在1995年的耶诞节,他的努力终於有了回报:他发现了他的第一颗彗星,C/1995 Y1(此为彗星正式的命名方式,C代表彗星Comet,若已知为周期性彗星则改为P(periodical),1995为发现年份,Y代表发现的半月,因 大写字母中I不用,所以Y代表12月的下半月,1代表这个半月中第一个被发现的彗星;另可以发现者的姓或名来命名作为俗称,所以这颗彗星也称为Comet Hyakutake)。

  五个星期後,他发现了他的第二颗彗星——C/1996 B2,也就是让他从此闻名于世的百武彗星(也是称为Comet Hyakutake)。

  1996年的1月,一整个月的天气都不是很好,所以百武裕司1月30日出门观测时,期待在清晨3:30月亮西沈後天气会转晴。到了清晨约4:00时,百武 裕司见天 空转晴後,打算再度观测他的第一颗彗星 C/1995 Y1 ,并同时将其他两个天体M101和 NGC5474放在他双筒望远镜的视野内;此时的 C/1995 Y1 约为9等亮、直径约为8',只比M101小一点。就在20分钟後,他"不小心″在望远镜略过乌鸦座(Corvus)时,从云缝中瞥见一个彗星状的物体;由 於这个天区距离 C/1995 Y1非常近,百武裕司时常在这个天区附近观测 C/1995 Y1,所以他对这边的星野十分熟悉。他不敢置信地对自己说:“我一定是在作梦!”冷静一阵子後,在4:50am左右他开始描绘这个彗星状的物体相对於它背景星野中其他星星的相对位置。这个彗星状物体比C/1995 Y1的结构更结实,大约只有11等亮、直径则约为2.5'。到5:40am时,天已将亮,他再度记录这个物体的相对位置,确定它有移动,并认为这个"可能是彗星″的天体正朝向地球前进当中。他赶忙回家重新检查已发现的彗星资料中, 有没有哪一颗正行进到乌鸦座,嗯...也找不到,所以他草拟了一份报告发送到东京的国家天文台以及彗星轨道专家Syuichi Nakano。隔天凌晨3:00左右,Nakano发一封传真给百武裕司,证实这个天体确实是一颗新彗星。

百武彗星概况

  这颗彗星于1996年3月25日最接近地球(距离地球约135万公里),该彗星由2月初的10等猛增至3月底的0等!蓝绿色彗头配以3月底时彗尾长达120度,细长的蓝色彗尾横跨北斗七星至半个天空,令不少亲眼目睹的天文爱好者着迷,同年5月1日过近日点。

  3月25日,哈勃望远镜拍摄到百武彗星彗核物质分裂的样子,同时地面天文爱好者亦拍摄到此现象。3月26日至28日,美国和德国的天文学家使用伦琴X射线天文卫星(ROSAT)发现彗星的X射线辐射,这是人类首次探测到彗星发射X射线,且其强度也是天文学家始料不及的。百武彗星的X射线是在彗星内部形成还是太阳风与彗星物质的猛烈撞击还没有定案。

  另外,美国哈佛史密松天文物理中心的天文学家分析次毫米波段的观测资料,在百武彗星上所观测到的氢和氘(即重氢)比例计算,推断地表水份来源,和地球形成过程中,某时期内有众多彗星陨落地球的假设依据。欧洲南方天文台针对百武彗星上所含元素的分析,氨、烷类以及氢氧化物等有机物所占的比率不少。

  2000年尤利西斯号探测器的研究小组公布,报道探测器在1996年5月1日穿越百武彗星离子尾的质谱分析;测量到大量C+、O+及不太多的C++、O++、N+、OH+、H2O+。

  这颗彗星的公转周期极长,对上一次回归的时间约为17000年前,由于受行星引力影响致其轨道改变,因此以后十万年内回归的机会很少。

拓展阅读:百武一号彗星

  百武裕司发现的第一颗彗星编号为C/1995 Y1(1995年12月25日在庆儿鸟县发现,当时光度10.5等),1996年2月24日过近日点,由于此彗星光度不亮(最亮也只有7.8等),普通小型望远镜也难以看到,因此不受天文爱好者注目,而第二颗明显比第一颗亮得多而更为人熟悉,因此“百武彗星”通常是指第二颗。

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