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哈勃拍到“全家福” 冥王星家族“添丁”

2006年02月24日 科技日

右图为哈勃太空望远镜拍摄的冥王星“全家福”。

  近30年来,天文学家一直以为太阳系内那颗昏暗、遥远的冥王星只有一颗行星——卡戎。然而,一个由美国约翰斯·霍普金斯大学、西南研究所和麻省理工学院科学家组成的研究小组,借助哈勃太空望远镜,意外地发现冥王星还有两颗小卫星S/2005P1和S/2005P2。有关论文已发表在最新出版的英国《自然》杂志上。

  新发现的卫星与卡戎处于同一轨道平面,其中S/2005P1距离冥王星略远,运行周期约为38天,半径介于60和165千米之间;
S/2005P2的运行周期为25天,半径比S/2005P1还小20%%。科学家们表示,由于这两颗新卫星的大小仅相当于卡戎的1/10,亮度仅及卡戎的1/600,如此暗淡的天体在地面上是很难用天文望远镜将其从冥王星的背景光中甄别出来的。科学家们说,他们通过分析哈勃太空望远镜分别于2005年5月15日和18日拍摄的冥王星照片,才确信发现了冥王星的两颗新卫星。根据相关数据推断,它们与卡戎同一时间诞生,是同一次巨大天体碰撞的结果。

  美国宇航局表示,“新地平线”号太空探测器将会把探测这两颗新卫星的任务纳入冥王星探测计划中,届时将会对其进行近距离观测、分析表面成分并测量表面温度。哈勃太空望远镜将于2006年3月再次开始为冥王星家族拍照。(卞晨光)


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