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中国天文学家探求霍姆斯彗星大爆发机制

  2007年11月20日新华网南京电(记者蔡玉高 周润健)中国科学院紫金山天文台研究员王思潮日前表示,霍姆斯彗星的大爆发机制很有可能是 密实的彗核造成彗核内部易挥发的冰物质汽化后,气压越来越大,终于出现了特大爆发。

  10月24日,霍姆斯彗星突然爆发,成为出现在英仙座的一颗肉眼可见的彗星,它的亮度从17星等增加到2.4星等,亮度猛增百万倍,已经接 近北极星的亮度,成为有史以来最强的一次彗星爆发。目前,全球的行星天文学家都把关注焦点放在大爆发的机制上。

  王思潮介绍说,世界各国的天文学家利用各自观测得来的资料,对霍姆斯爆发的原因进行研究,主要有三种观点:第一种观点认为是被小行 星撞击而导致的,由于霍姆斯彗星经常要穿行于小行星带,因而,在运动的过程中难免会被小行星或流星体击中,从而导致爆发。第二种观 点认为,霍姆斯彗星表面塌陷,导致彗核破裂,引其爆发。第三种观点认为,霍姆斯彗星的彗核可能有一个比较密实的外壳,在外壳的里面 则有较少量的挥发性强的一氧化碳、二氧化碳等冰物质,并混杂大量的尘埃物质,太阳对彗核的照射使得彗核内部逐渐积累了热能,到了一 定的程度后,易挥发的一氧化碳和二氧化碳冰物质就变成了气体,随着气体压力越来越大,就可能冲破彗核的外壳,产生大爆发。

  王思潮说,中国天文学界目前较为认可第三种观点,“仿佛沉睡百年的‘死火山’,在越来越大的内部压力驱动下,终于产生了惊天动地的 大爆发”。

  霍姆斯的编号为17P,它是英国人霍姆斯在1892年发现。天文学家通过观测发现,霍姆斯彗星每6.88年便绕太阳公转一圈.

  自霍姆斯彗星爆发后,紫金山天文台、上海天文台等天文机构已与国外天文台一起投入观测,并拍下一系列彗星爆发过程中的宝贵照片。11 月4日,哈勃空间望远镜拍下霍姆斯彗星慧发内部蝴蝶状喷射物的精细照片,表明该彗星的彗核正向两个不同的方向喷射彗星尘埃。

  20多天的观测表明,该彗星彗核以每秒约500米的高速度向外喷射大量尘埃物质,这些尘埃主要是比面粉更细的彗星尘埃,光谱观测还发现 CN、C2等气体成分,它们主要来自彗核内部挥发的冰物质。

  11月9日的天文观测表明,尘埃物质为主的霍姆斯彗星的彗发高达140万公里,超过了太阳直径,成为现在太阳系最大的单一天体。

  王思潮表示,关于霍姆斯彗星爆发的原因,全球天文学家还在进行探索。至于此前讨论的“霍姆斯彗星的彗发外表为何呈圆形”,行星天文 学家认为是由于彗核一边喷射物质,一边旋转所造成的。

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